Nouveaux gros plans des mini-lunes dans les anneaux de Saturne


Nichés entre les anneaux de Saturne, une collection de mini-lunes que la sonde Cassini de la NASA a écrémée en 2017.

Jeudi, pour la première fois, astronomes et scientifiques détaillent leurs découvertes sur les lunes dans le journal américain Science.

Pan, Daphnis, Atlas, Pandora et Epimetheus mesurent chacun entre huit et 116 kilomètres (5 à 72 miles) de diamètre. Elles sont rondes, en forme de soucoupe volante ou ressemblent à des pommes de terre.

Elles sont coincées dans les interstices séparant les anneaux de la planète.

Cassini a passé 13 ans près de Saturne.

Au cours de sa dernière année d'activité, il s'est inséré entre les anneaux, renvoyant des données sur Terre jusqu'à l'obscurité totale le 13 septembre 2017, soit 20 ans après son lancement.

Quelque 4 000 articles scientifiques sur Cassini ont été publiés. Bonnie Buratti, astronome planétaire au Jet Propulsion Laboratory de l’agence spatiale américaine en Californie, a déclaré à l’AFP Bonnie Buratti.

Les données saisies par les instruments de Cassini sont toujours en cours d'évaluation. L’étude publiée jeudi n’est qu’un aperçu des découvertes à venir

mais elle renforce la théorie dominante selon laquelle les anneaux et les lunes de Saturne proviennent du même corps céleste, qui s’est brisé à la suite d’une collision. 19659002] « Les plus gros fragments sont devenus le noyau de ces lunes, » a expliqué Buratti, un vétéran de 33 ans de NASA .

« Et ce qui s’est passé, c'est que les lunes ont continué à accumuler des particules dans les anneaux – c'est ce que nous avons vu de près, l'accumulation de l'anneau sur la lune. « 

Cela expliquerait les lacunes laissées derrière les lunes.

Plus de trois douzaines de co-auteurs des États-Unis, de Grande-Bretagne, d'Allemagne et d'Italie. a travaillé jeudi sur l'étude publiée – une collaboration plutôt remarquable, selon Buratti.

« Tout est en mutation, la science est motivée par les désaccords », a-t-elle déclaré.

La question qui ronge les astronomes est de savoir quel âge ont les anneaux.

Une étude publiée en janvier, basée sur des données de Cassini, a conclu qu'ils étaient relativement jeunes, âgés d'environ 100 millions à un milliard d'années.

Mais d'autres modèles et méthodes suggèrent une réponse différente.

« Science is jamais coupé et séché – vous n'avez jamais votre réponse finale « , a déclaré Buratti.

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